By Alexander Santa and Mariela Palacios

As part of the Rainforest Partnership team we had the opportunity to travel to the Achuar Indigenous community of Wijint in the heart of the Peruvian Amazon jungle. Our purpose was to observe the status of the Traditional Medicine Center in the community and to talk with leaders and inhabitants about their expectations of the project and about the context of the political and social situations that affect them.

The Pijuayal Community Center, in the Achuar Territory. 

Our trip lasted about a week. From Lima, the capital of Peru located on the Pacific coast, we flew across  the Andes mountain range towards Tarapoto the capital  of the San Martin region. Tarapoto is known as “the city of palms”, with a great natural wealth due to its strategic location between the base of the Andean mountain range and the Amazon jungle. From here we drove by road to Yurimaguas in the Loreto region, a port town with high commercial activity on the banks of the Huallaga River, known as “La Perla del Huallaga” for its cultural diversity. From here we flew on a small six seater plane over a vast area of the Amazon jungle to get to San Lorenzo. This village is also part of the Loreto region and is the provincial capital of both Datem del Maranon and the district of Barranca. San Lorenzo is located on the banks of the Marañón River and a few miles from the mouth of the Pastaza River.

The Pijuayal Community Center, in the Achuar Territory. 

Our trip lasted about a week. From Lima, the capital of Peru located on the Pacific coast, we flew across  the Andes mountain range towards Tarapoto the capital  of the San Martin region. Tarapoto is known as “the city of palms”, with a great natural wealth due to its strategic location between the base of the Andean mountain range and the Amazon jungle. From here we drove by road to Yurimaguas in the Loreto region, a port town with high commercial activity on the banks of the Huallaga River, known as “La Perla del Huallaga” for its cultural diversity. From here we flew on a small six seater plane over a vast area of the Amazon jungle to get to San Lorenzo. This village is also part of the Loreto region and is the provincial capital of both Datem del Maranon and the district of Barranca. San Lorenzo is located on the banks of the Marañón River and a few miles from the mouth of the Pastaza River.

Steps leading down to a port on Huituyacu River, in the Achuar Territory

Our trip continued by boat through the waters of the Marañón River, from Pastaza, until we reached Huitoyacu, where we would move on the water with greater difficulty. It took five days on the water due to the slow flow of the river and our boat’s low horsepower. We initially entered the territory of the Kandosi indigenous people and stayed overnight in their communities until reaching Achuar territory. The deeper we went in, the rivers became more and more clean and there were more fauna. Dolphins, deer, and the diversity of birds were the evidence of visiting a protected jungle in harmony with man.

About two hundred families live in Wijint and because of their location between the communities of the three basins it has become a hub and social center. Here, twenty years ago, the Laura Sisters, an order of nuns, built a boarding school under a philosophy of integral education respectful and inclusive of indigenous ancestral knowledge. The Achuar have always tried to preserve their traditions and knowledge of ancestral health. With the help of Sister Bertha Salazar who was in charge of the school for many years, this was possible. She contributed her knowledge about plants and natural medicine, helping the community to enhance this knowledge and forming the group of KAIP promoters. Their mission was to confront the precarious health conditions that the Achuar and other indigenous peoples of the region have had to suffer, especially with the arrival of outside settlers and the incursion of the oil companies.

Our Project has contributed to the strengthening of KAIP and to date it has consisted of a team of 40 promoters who aim to learn the preparation of medicines and the taking care of patients with diseases such as Hepatitis, Malaria, Dengue, Leishmaniasis, Diabetes, and even HIV, among others.

The Traditional Medicine Center being built. 

Finally, this project seeks to establish a business model allowing the Achuar to sell their medicines in local and later regional markets, which will help the Achuar have an economic income that will serve both in their desire to defend their territory and in showing the world that the rescue of their traditional medicine can help patients in improving their health, maintain their forest and their indigenous knowledge and culture.

Spanish Translation:

Aportando a la Medicina Tradicional del Pueblo Achuar

Como parte del equipo de trabajo de Rainforest Partnership hemos tenido  la oportunidad de viajar a la comunidad Indígena Achuar de Wijint en el corazón de la selva amazónica peruana.  Nuestro propósito fue constatar el estado actual del Proyecto de la Casa de Medicina Tradicional en dicha comunidad y conversar con sus líderes y habitantes sobre sus expectativas con el proyecto y sobre el contexto de las situaciones políticas y sociales que los afectan.

Nuestro viaje duró aproximadamente una semana. Desde Lima capital del Perú, ubicada sobre la costa pacífica, volamos cruzando la cordillera de los Andes hacia Tarapoto poblado de la región de San Martín. Conocida como “la ciudad de las palmas”, con una gran riqueza natural debido a su estrategica ubicacion entre la base de la cordillera Andina y la selva Amazónica.  Desde aquí nos dirigimos por carretera hasta Yurimaguas en la región de Loreto,  poblado portuario con una alta actividad comercial a la orilla del río Huallaga conocido como “la Perla del Huallaga” por su diversidad cultural.  Desde aquí atravesamos en avioneta una vasta área de la selva amazónica para llegar hasta San Lorenzo.  Este poblado también hace parte de la región de Loreto y es la capital provincial tanto del  Datem del Maranon como del distrito de Barranca. San Lorenzo está ubicado a la vera del río Marañón y a pocas millas de la desembocadura del río Pastaza.

San Lorenzo sirve como sede de la FENAP, Federación de la Nacionalidad Achuar del Perú y es el eje político administrativo de la región. Se extiende hacia el norte por entre las cuencas de los ríos Marañón, Huitoyacu y Huasaga donde están asentadas las 45 comunidades Achuar asociadas bajo la FENAP. El pueblo Achuar tiene una larga historia por la defensa de su territorio ancestral. Actualmente, ha demandado al Estado peruano ante la Corte Interamericana  exigiendo su derecho a constituirse como una nacionalidad indígena, a la titulación Integral de su Territorio y a la nulidad de los lotes petroleros superpuestos en su territorio.

Nuestro viaje continuó en bote por las aguas del río Marañón, del Pastaza, hasta llegar al Huitoyacu, por el que navegaríamos con mayor dificultad. Navegamos durante cinco días debido al poco caudal del río y a la poca fuerza  de nuestro bote. Nos adentramos inicialmente en territorio del pueblo indígena Kandozi  pernoctando en sus comunidades hasta llegar a territorio Achuar.  Entre más nos internamos,  los ríos se hacían cada vez más limpios y la fauna tiene más presencia.  Bufeos, venados y exuberantes aves fueron la evidencia de estar visitando una selva protegida y en armonía con el hombre.

En Wijint viven aproximadamente unas doscientas familias y por su ubicación intermedia entre las comunidades de las tres cuencas se ha convertido en eje y centro social.  Aquí construyeron hace más de 20 años el colegio internado las hermanitas Laura bajo una filosofía de educación integral respetuosa e incluyente del conocimiento ancestral indigena.  Los Achuar siempre han tratado de conservar sus tradiciones y conocimientos de salud ancestral. Con la ayuda  de la hermana Bertha Salazar quien estuvo al frente del colegio durante muchos años y esto fue posible. Ella aportó con sus conocimientos sobre plantas y medicina natural, ayudando a la comunidad a potenciar dicho conocimiento y formando el grupo de promotores KAIP. Quienes tienen como misión enfrentar las precarias condiciones de salud que los Achuar y otros pueblos indígenas de la región han tenido que padecer, sobretodo con la llegada de los colonos y la incursión de las petroleras.

Nuestro Proyecto ha contribuido a que se fortalezca KAIP y a que a la fecha se consolide con un equipo de 40 promotores que tienen como objetivo capacitarse en la preparación de medicinas y el tratamiento de pacientes con enfermedades como Hepatitis, Malaria, Dengue, Leishmaniasis, Diabetes, e incluso VIH, entre otras.

Finalmente, este proyecto busca establecer un modelo de negocio permitiendo que los Achuar vendan sus medicamentos en los mercados locales y posteriormente regionales, lo que ayudará a que los Achuar tengan un ingreso económico que les sirva tanto en su lucha por la defensa de su territorio como en mostrarle al mundo que con el rescate de su medicina tradicional pueden ayudar a pacientes en el mejoramiento de su salud

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